Comprimir desde 0

¿Qué es un compresor?

Creo que es una de las cosas más difíciles de entender cuando empezamos a entrar en el mundo de la producción musical. Seguramente has escuchado muchas veces sobre la importancia de los compresores para engordar los sonidos, que suenen mejor y más altos…

Un compresor es un procesador de audio formado por una entrada, una salida y un circuito interno que reacciona al sonido de diferentes maneras. Para resumir un poco, un compresor es algo así como una automatización del volumen de forma “automática”.

Vamos a ir un poco atrás en el tiempo para entender por qué nacieron los compresores, cómo se utilizaron y que podemos conseguir si los dominamos bien.

A finales de la década de 1960, cuando la industria musical comenzó a despegar, se exploraron nuevas técnicas para hacer que la música sonara mejor y  tener grabaciones de mayor calidad. Cuando grabamos instrumentos reales o vocalistas, no importa lo buenos que puedan ser, siempre puede haber partes de la grabación con menos volumen y otras partes con más volumen, es muy difícil que alguien toque todas las notas y acordes al mismo volumen. Esto comenzó a ser un problema cuando querían tener discos que sonaran más altos.

Cuando hacemos una grabación, siempre tratamos de que el volumen de entrada sea lo más alto posible sin exceder de 0. De esta manera podemos procesar las pistas con un mínimo de ruido. Si por ejemplo grabamos a un volumen de -6Db y necesitamos subir la pista grabada porque tiene poca presencia, al subir el volumen también estamos elevando el ruido y esto terminara perdiendo calidad.

Dicho todo esto, cuando grabado por ejemplo un vocalista, éste tiene diferencias de volumen al cantar. Puede ser por error humano o simplemente porque en la intro cante a un volumen inferior y en el estribillo más alto. En cualquier caso, esto requería que el ingeniero de grabación moviera el fader de entrada para tratar de capturar la pista entera lo mas cerca de 0 como fuese posible.

A veces se puede ajustar fácilmente el fader para capturar lo mas cerca de 0 posible, pero otras veces son segundos o incluso milisegundos los que pueden hacer que la entrada supere el 0 y haga clipping.

Para resolver estos problemas aparecieron los compresores. Un compresor se inserta entre el micro y la entrada a la mesa. Su función será bajar el volumen de salida del compresor en ciertos momentos, logrando una grabación más homogénea.

Se hicieron populares inmediatamente, no sólo por su funcionamiento, sino porque al ser un procesador hardware, cada uno tenía un comportamiento diferente dependiendo de sus circuitos, válvulas y amplificadores. Aparte de conseguir que las partes suaves de la grabación sonasen más fuerte y la grabación más compacta, añaden color y carácter al sonido.

Rango Dinámico

El rango dinámico es la diferencia de volumen en db desde el pico más alto de una pista hasta su pico más bajo. Es decir, si tenemos una pista de batería por ejemplo y el pico más alto de la pista esta a -1 Db y el pico más bajo a -5 Db, tendremos un rango dinámico de 4 Db.

Es importante entender este concepto porque cuando se usa un compresor lo que estamos haciendo es reducir el rango dinámico. Al reducir el rango dinámico, percibiremos detalles que no se escuchaban antes o si lo hacemos mal, destruiremos la pista.

Cuando utilizamos compresores o limitadores, alteramos la dinámica de la pista. Como hemos visto antes, un compresor es algo así como una automatización de volumen. La forma en que actúa es reducir el volumen de salida del compresor cuando el nivel de entrada excede el “umbral” que hemos configurado.

Vamos a verlo con un ejemplo; Tenemos una pista de voz donde el pico más bajo está a -10 db y el más alto a -3 Db. Tenemos un rango dinámico de 7 Db. Insertamos un compresor y lo configuramos de manera que cuando el volumen de entrada esté por encima de -6 dB, el compresor reduzca 2 Db. Haciendo esto estamos reduciendo el rango dinámico de la pista en 2 db, de modo que el pico más alto en vez de -3 Db estará en -5 Db(hemos reducido el volumen en 2 Db cuando el sonido supere los -6Db), pero el pico más bajo continuará en -10 Db.

La diferencia ahora entre la parte más alta y la más baja sería 5 Db (-10 Db/-5 Db). Para compensar la reducción de volumen subimos la pista 2 Db y tendremos el pico más alto de nuevo en -3Db y el pico más bajo en -8 Db. Es decir, hemos reducido la distancia entre la parte más alta y la más baja, el sonido suena más “comprimido”.

Compresion. Paramateros

Como hemos visto, un compresor es un procesador de audio que se encarga de detectar el volumen de entrada y cuando el volumen supere un “umbral” el compresor reducirá la ganancia de salida.

Para entender mejor cómo funcionan, imaginemos que en lugar de usar un compresor, ponemos nuestro dedo en el fader y vamos a bajar el volumen y volver a subirlo cuando sea necesario.

Lo primero que tenemos que tener claro para hacer esto es saber a que volumen suena nuestra pista, para eso necesitamos un medidor que esté monitorizando constantemente el nivel de entrada.

Otra cosa importante es decidir cuándo queremos bajar el fader y cuándo subirlo a su nivel inicial.

También es importante saber cuánto tiempo vamos a tardar  en bajar el fader desde que detectemos que el volumen es mas alto que el “thresold”, y cuanto vamos a tardar en subir el fader hasta su nivel inicial. Todo esto lo controlamos con diferentes parámetros en un compresor.

Threshold

Es el parámetro que indica al compresor cuándo tendrá que empezar a reducir el volumen y cuándo no. El Thresold se mide en Db y cuando el nivel de entrada de audio excede el thresold que hemos configurado, será cuando el compresor comience a reducir el volumen.

Es decir, si ajustamos el Thresold en -6,8 DB, cada vez que el nivel de entrada supere este “techo” el compresor comenzará a actuar. Si el audio no supera este nivel, el compresor no está haciendo absolutamente nada con el volumen, el audio pasara por el compresor y si tenemos un compresor analógico agregará color o carácter pero no modificará la dinámica.

Muchas veces pasa que al insertar un compresor y bajar el thresold aunque no esté haciendo nada, empezamos a oír la pista “mejor”, realmente solo se oye más alta, ya que muchos compresores utilizan el “auto makeup-gain”. Dependiendo de lo que bajemos el Thresold, es decir, si bajamos el thresold de 0 Db a -2 Db aumentará automáticamente la ganancia de salida en 2 Db.

Ratio

El ratio se mide en fracciones e indica al compresor cuánto reducir el volumen. Piensa que es la cantidad de Db que vamos a bajar el fader una vez que detectamos que el nivel de entrada ha superado el thresold.

Volviendo al ejemplo anterior si ajustamos el Thresold a -6.8 Db y establecemos un ratio de 4: 1, cada vez que la señal de entrada supere -6.8 Db el compresor bajará el “fader o volumen” en un máximo de 3 dB. Si la señal de entrada excede  4 Db el thresold el compresor dejara pasar 1 de esos 4 Db; o lo que es lo mismo de esos 4 Db que superan el thresold, reduciremos 3 Db. Si la señal de entrada no supera 4 Db, el compresor reducirá la salida de forma proporcional 4: 1.

Vamos a verlo con más detalle, imagínate que la pista que estamos procesando es una batería y el kick suena mucho más alto que el resto. Cada vez que suena un kick el nivel de entrada es -2.8 Db; Si configuramos el thresold a -6.8 Db cuando suena kick, estamos superando el thresold en 4 Db.

Cuando el compresor detecta que el volumen de entrada esta superando el thresold en 4 Db, comenzara a reducir el volumen de acuerdo con el ratio que hayamos configurado. Nuestra relación es 4: 1, esto significa que para cada 4 Db que excedan el Thresold dejaremos pasar 1 Db. En el ejemplo de nuestra batería, el kick suena 4 Db por encima del thresold, el compresor cada vez que detecte un kick va a bajar el volumen de salida en 3 Db (por cada 4 deja pasar 1) por lo que el kick seguirá superando el thresold en 1 Db -> -5.8 Esto es algo que se debe tener claro, cuando se utiliza un compresor nunca se cortará todo lo que supere el thresold, pero bajará el volumen dejando 1 Db apor encima, dependiendo de la relación.

Los ratios más comunes son 2: 1, 4: 1, 8: 1, 16: 1 e 1:infinito (limitador).

 

Ataque/Attack.

El ataque es el tiempo que el compresor tarda en empezar a reducir el volumen, desde que detecta que el nivel de entrada es mayor que el thresold.

En los compresores digitales tenemos tiempos de ataque casi instantáneos, pero en los compresores mas antiguos el tiempo de ataque es una de las cosas que los hacia únicos, ya que dependía del tipo de circuitería que tuviesen (Opto, VCA, FET…) responde al sonido de formas diferentes.

El ataque se mide en milisegundos. Hay compresores que tienen tiempos de ataque casi instantáneos hasta llegar en algunos casos a segundos.

Dependiendo de cómo se ajuste este tiempo, podemos utilizar el compresor para enfatizar ciertas partes del sonido que estamos procesando. Por ejemplo, si ponemos un tiempo de ataque alto, el compresor detectará un pico y cuando actúe el primer pico habrá pasado sin reducir el volumen, por lo cual bajara el volumen de todo lo demás menos del primer pico o transient.

Hoy en día esto se utiliza mucho para enfatizar transitents; Un transitorio o transitorio es un pico muy marcado en el sonido, por ejemplo una caja. Cuando golpeamos una caja el primer sonido que escuchamos es el golpe, aunque después tiene la parte que la caja se mantiene vibrando. Si utilizamos un compresor con un tiempo de ataque alto, el compresor este primer golpe lo dejará intacto y disminuirá el volumen del resto que se escucha menos. Como resultado, tendremos el golpe de la caja mucho más acentuado.

Si ajustamos el tiempo de ataque muy rápido, casi instantáneo, el primer golpe de la caja el compresor bajará el volumen y se volverá más suave. Si hacemos esto estamos destacando el tail de la caja. El compresor disminuye el volumen en el primer golpe de la caja y cuando el pico ha pasado, devuelve el fader a su posición inicial, como resultado, el primer golpe se escucha más suave y cuando toda la pista se eleva, escucharemos mucho más el tail de la caja(parte donde se queda vibrando después de golpear).

Release

El tiempo del release se mide desde microsegundos hasta segundos, y es el tiempo que tardará el compresor en subir el volumen después de haber detectado que el nivel de entrada ya no supera el thresold

¿Un poco lioso? Volvamos al ejemplo del fader. Nuestro compresor detecta que un pico ha superado el thresold, aplica la reducción del volumen que hemos ajustado en el ratio. Bajara el fader tan rápido como hayamos ajustado el tiempo de ataque y seguirá aplicando la reducción de volumen hasta que la señal deja de superar el thresold.

El tiempo de release es el tiempo que tardará en volver al volumen original, es decir, el tiempo que tarda en subir el fader a su posición original.

Es muy importante ajustar el tiempo de release bien, si ponemos un tiempo muy rápido, tendremos clics y thumbs en nuestra pista, porque se sube el fader muy rápido.

Por lo general, el tiempo de release suele fijarse en tiempos medios o medios bajos. Muchos compresores tienen la función de auto release. Dependiendo del compresor este ajuste lo que hace es establecer un tiempo medio y variable teniendo en cuenta cómo detecta que la señal ha superado el thresold.

Es complejo de explicar y depende del tipo de compresor, lo hace de una manera u otra, pero normalmente auto release generalmente funciona bien para no tener clics y suavizar el efecto.

Makeup Gain

Ya tenemos claro que la función de un compresor es reducir el volumen de salida cuando la señal de entrada excede el thresold. Cuando reducimos el volumen la pista en general se escuchará más baja. Si por ejemplo reducimos la ganancia en 3 Db de los partes mas altas de la pista, las partes bajas estarán en el mismo volumen pero lo que se supera el thresold dependiendo del ratio puede sonar bastante mas bajo.

Por lo general, los compresores tienen un medidor de reducción de ganancia, donde podemos ver cuánto está actuando y cuánto volumen estamos reduciendo.

El efecto de engordar un sonido, se consigue bajando las partes altas del audio y aumentando el volumen total de la pista. Esto va a hacer que las partes que se escuchan menos, estén mas altas y la pista en general tenga menos dinámica (la relacione entre las partes altas y las partes bajas es menor).

Make-up gain normalmente lo ajustamos a un valor similar al que estamos obteniendo de reducción de volumen, es decir si en el medidor de gain reduction estamos en unos 3 Db, subiremos la el make-up gain unos 3 Db, esto tampoco es exacto, pero si un valor orientativo para que escuchemos la pista comprimida y sin comprimir al mismo volumen y podamos decidir si la compresión mejora nuestro sonido o tenemos que reajustar los parámetros.

Workflow

La compresión es complicada y cuando empezamos a producir o mezclar música muchas veces no llegamos a escuchar lo que el compresor está haciendo. Para comenzar a usar un compresor te recomiendo que sigas estos pasos y poco a poco tengas mas experiencia, será mas fluido y natural.

Inserta un compresor en el canal que quieres comprimir. En primer lugar, ten en cuenta si tiene auto make-up gain, desactiva auto make-up gain y auto-release.

Lo primero que vamos a hacer es ajustar el ratio entre 2: 1 y 4: 1, no es una compresión muy fuerte, pero lo suficiente para entender lo que hace un compresor. En el medidor del compresor comenzarás a ver la intensidad del volumen de entrada, una vez veamos que nivel de entrada tiene nuestra pista, comienza a bajar el thresold hasta que este por debajo del volumen de entrada en unos 3-4 Db.

El compresor comenzará a actuar y lo que notarás es que el volumen de la pista se reduce, para compensar vamos a utilizar make-up gain, pero más tarde.

Baja el thresold un poco más para exagerar la compresión, cerca de 6 o 8 Db por debajo de la señal de entrada. Comenzaras a escuchar el efecto del compresor mucho más fuerte. Mueve el ataque a un tiempo muy corto, por lo general en la mayoría de los compresores es moviendo el knob hacia la izquierda. Al fijar un tiempo de ataque muy rápido la compresión será más fuerte, ten en cuenta que un tiempo de ataque rápido comprimirá todo casi instantáneamente que supere el thresold.

Ahora vamos a mover el reléase lo mas lento posible, generalmente es moviendo el knob hacia la derecha. Esto hará que la compresión sea aún más fuerte, porque después de que el nivel de entrada deja de superar el thresold, el compresor continuará comprimiendo lo que marque el tiempo de reléase.

Estos ajustes son muy radicales, es la compresión mas fuerte que podemos conseguir, para hacerla lo mas fuerte posible, solo nos quedaría bajar el thresold y configurar un ratio de 16:1 o 32:1. Estos ajustes rara vez se hacen, a no ser que sea para un efecto concreto o porque estemos haciendo “paralell” compresión.

Volvemos al tiempo de reléase y lo vamos a configurar en un valor medio tirando a rápido, de modo que el compresor sólo comprima las partes que superan el thresold y no notemos clicks, thumbs o cualquier ruido que no tuviera la pista.

Ahora vamos a hacer lo mismo con el tiempo de ataque. Con el ataque se pueden conseguir distintos efectos:

  • Si configuramos el tiempo de ataque a un tiempo medio lento, el primer transient no se va a comprimir, por lo que estamos acentuando el ataque del sonido. Este efecto de resaltar los transient es similar a si usamos un transient designer y le diéramos mas ataque. Un tiempo de ataque muy lento, ejercerá una compresión muy suave; Cuando una parte alta supere el thresold, el compresor empezara a reducir el volumen poco a poco ajustándose al tiempo de ataque. Ten en cuenta que si ponemos un segundo de ataque. El compresor va a tardar un segundo en llegar a la máxima reducción que hayamos configurado, pero no lo va a hacer de golpe. En algunos compresores podemos ajustar el knee, este parámetro es el que define con que agresividad vamos a tener la curva de compresión (Esto lo explicamos en el siguiente tuto)
  • Si dejamos un tiempo de ataque muy rápido, el compresor comenzará a actuar en cuanto detecte que se supera el thresold. El efecto va a ser lo contrario, en lugar de resaltar el primer golpe del sonido, vamos a reducir el volumen de este. Este tipo de compresión es una compresión que realza el tail o sustain del sonido. Muy útil para los subs, pads y cualquier instrumento que tenga mucho sustain.

Experimenta con estos tiempos un poco hasta estés contento con la compresión, en algunos casos escucharas detalles que no se oian y en otros conseguiremos mas pegada. Vuelve al thresold y mira el medidor de reduccion (GR) casi todos los compresores lo tienen.

Trata de tener una reducción de hasta 3-5 Db dependiendo del tipo de sonido, esto no es una norma fija, pero por lo general es suficiente para no pasarnos.

Para acabar sube le make-up gain más o menos al mismo valor que muestra el medidor de GR, por ejemplo, si tenemos alrededor de 3 Db de GR, subiremos el make-up gain unos 3 Db.

Escucha la pista comprimida y haz bypass del plugin. Al tener make-up gain  ajustada a la reducción que estamos aplicando, más o menos tendrías que escucharlas al mismo volumen, pero con un carácter diferente, presta atención en las diferencias de tener el plugin activado o en bypass y termina de ajustarlo si hay algo que no te guste.

Espero que te este articulo te haya ayudado a comprender mejor la compresion, si tienes dudas, sugerencias o quieres comentar algo, abajo tienes las seccion de comentarios 🙂